Insonnia: perché il tuo cervello può dormire senza nemmeno saperlo

Le persone con insonnia ti diranno spesso che non hanno chiuso occhio, anche dopo che le hai appena sentite russare. Ricerche recenti convalidano la loro esperienza e spiegano perché si verifica questo fenomeno. I risultati sono stati pubblicati sulla rivista Dormire.

Le persone con insonnia a volte possono sentire di essere svegli, anche se stanno davvero dormendo.

Ho passato la maggior parte della mia vita circondato da insonni.

Mia madre e mia nonna avevano entrambe l'insonnia - un fatto che, secondo alcuni studi, avrebbe potuto mettermi a rischio - e anche il mio partner di lunga data aveva la condizione.

Mi sono ritrovato a prendermi cura di queste persone che mi erano care, e mentre ero profondamente empatico con la loro condizione, a volte, mi sentivo leggermente frustrato con loro.

Ad esempio, posso ricordare le volte in cui gli occhi del mio partner erano chiusi, il suo respiro era profondo e regolare e occasionalmente emetteva un suono russante.

Pensavo tra me e me, "Grazie a Dio sta finalmente dormendo" - solo per sentirmi dire la mattina dopo che "non ha dormito un occhiolino".

"Allora di cosa si trattava?" Mi chiedevo. Era un classico caso di "invalido immaginario" o stavo fraintendendo l'insonnia?

Apparentemente, l'esperienza di dormire senza nemmeno saperlo non è rara tra le persone con la condizione. Gli scienziati hanno identificato il fenomeno e, sebbene non lo comprendessero appieno, lo hanno etichettato come "percezione errata del sonno".

Una nuova ricerca, tuttavia, approfondisce il mistero dell'errata percezione del sonno e potrebbe aver trovato una spiegazione per questo.

Secondo il leader dello studio Daniel Kay - un professore di psicologia alla Brigham Young University di Provo, UT - il motivo per cui gli scienziati si sono persi la spiegazione di questo fenomeno è che, tradizionalmente, il sonno è inteso come un'esperienza categorica: tu sei o dormi o non lo sei, e quando dormi non puoi essere cosciente.

Ma il professor Kay non crede che questo sia "necessariamente vero". Dice: "Penso che tu possa essere coscientemente consapevole e il tuo cervello [può] essere in uno schema di sonno. La domanda è: che ruolo ha la consapevolezza cosciente nella nostra definizione di sonno? "

Le aree del cervello della coscienza sono fondamentali

Per rispondere a questa domanda intrigante, il Prof. Kay e il team hanno analizzato i modelli di sonno e le esperienze di 32 persone con insonnia e quelle di 30 partecipanti che non avevano la condizione.

Utilizzando la polisonnografia, un metodo tradizionale di studio del sonno, gli scienziati hanno esaminato i modelli di onde cerebrali dei partecipanti. Una volta che i ricercatori sono stati in grado di rilevare, sulla base di queste onde cerebrali, quando i partecipanti dormivano, hanno iniettato un tracciante radioattivo nelle loro braccia.

La versione del tracciante utilizzata dai ricercatori ha permesso loro di esaminare i neuroni del cervello che erano attivi in ​​alcune parti del cervello durante il sonno.

Hanno anche effettuato scansioni cerebrali dei partecipanti per scoprire dove si è verificata l'attività nel cervello. Inoltre, ai partecipanti è stato chiesto della loro esperienza di sonno la mattina seguente.

Lo studio ha scoperto che le persone con insonnia che hanno riferito di essere state sveglie, anche quando la polisonnografia ha mostrato il contrario, avevano una maggiore attività nelle aree cerebrali associate alla consapevolezza cosciente durante la fase senza sogni del sonno, cioè il sonno con movimento oculare non rapido.

D'altra parte, i "buoni dormienti" - che hanno riferito di essersi addormentati molto prima che la polisonnografia li registrasse come tali - avevano anche aumentato l'attività cerebrale nelle stesse aree.

Spiegazione dell'errata percezione del sonno

Secondo il Prof. Kay, sia quelli con insonnia che quelli che dormono normalmente possono passare attraverso un processo di inibizione quando si addormentano.

Come spiega il team, è normale che durante il processo di addormentamento il cervello invii neuroni inibitori che rendono le persone sempre meno consapevoli fino a quando non hanno raggiunto uno stato di sonno profondo.

Tuttavia, ciò che i risultati del nuovo studio suggeriscono è che le persone con insonnia potrebbero non sentirsi addormentate finché il loro cervello non sperimenta una maggiore attività inibitoria in aree che sono collegate alla consapevolezza cosciente.

L'aumento dell'attività inibitoria nelle aree cerebrali legate alla coscienza potrebbe anche essere la ragione per cui i dormienti normali si sentono come se si fossero addormentati prima che una misura scientifica dimostri che lo hanno fatto.

In altre parole, una compromissione in questo processo di inibizione, come rivelato dal nuovo studio, è ciò che può guidare l'errata percezione del sonno. I risultati, sperano i ricercatori, aiuteranno a ideare nuove strategie per il trattamento dell'insonnia.

"Nei pazienti con insonnia", afferma il Prof. Kay, "i processi coinvolti nella riduzione della consapevolezza cosciente durante il sonno possono essere compromessi [...] Una delle strategie per prendere di mira questi processi può essere la meditazione consapevole".

"Può aiutare i pazienti a inibire i processi cognitivi che impediscono loro di dormire".

Prof.Daniel Kay

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