Oltre 400.000 decessi negli Stati Uniti all'anno causati dall'esposizione al piombo

L'esposizione passata al piombo potrebbe essere la causa di oltre 400.000 decessi negli Stati Uniti ogni anno, secondo un nuovo studio pubblicato su The Lancet Public Health.

I ricercatori scoprono che anche una bassa esposizione al piombo può essere un grande killer.

Da un'analisi di oltre 14.000 persone negli Stati Uniti, i ricercatori hanno scoperto che l'esposizione a bassi livelli di piombo dalla fine degli anni '80 alla metà degli anni '90 era collegata a un rischio più elevato di morte cardiovascolare e per tutte le cause nei prossimi 20 anni.

Guidato dal Prof.Bruce Lanphear, della Simon Fraser University in Canada, lo studio è il primo a utilizzare un campione rappresentativo a livello nazionale per indagare su come i bassi livelli di esposizione al piombo influenzano la mortalità negli Stati Uniti.

Il piombo è un elemento chimico naturalmente presente nel suolo e nell'acqua. Il piombo era un tempo ampiamente utilizzato nella benzina, negli impianti idraulici, nelle vernici e in altri prodotti di consumo, ma poiché è emerso che un'elevata esposizione alla sostanza chimica, definita come un livello di piombo nel sangue di 5 microgrammi per decilitro (μg / dL) o superiore, può essere tossico per l'uomo e gli animali, sono stati compiuti sforzi per ridurne l'uso.

Tuttavia, il nuovo studio del Prof. Lanphear e colleghi suggerisce che livelli ancora più bassi di esposizione al piombo possono causare danni significativi alla salute.

I rischi per la salute dell'esposizione al piombo

Secondo la US Environmental Protection Agency (EPA), i bambini sono i più suscettibili ai danni dell'esposizione al piombo; i loro corpi in via di sviluppo assorbono la sostanza chimica in quantità maggiori e il loro cervello e il loro sistema nervoso sono più sensibili ad esso.

Nei bambini, l'esposizione al piombo può causare problemi di sviluppo, comportamentali e di apprendimento, nonché anemia e problemi di udito.

Negli adulti, l'esposizione al piombo può causare problemi riproduttivi, una riduzione della funzione renale e un aumento della pressione sanguigna.

Per questa ultima ricerca, il Prof.Lanphear e il suo team hanno cercato di determinare in che modo l'esposizione al piombo contribuisce alla mortalità per tutte le cause e alla mortalità per malattie cardiovascolari (CVD) negli Stati Uniti.

"Nessuno studio ha stimato il numero di decessi negli Stati Uniti attribuibili all'esposizione al piombo utilizzando una coorte rappresentativa a livello nazionale, e non è chiaro se le concentrazioni di piombo nel sangue inferiori a 5 μg / dL, che è l'attuale livello di azione per gli adulti negli Stati Uniti. , sono associati alla mortalità cardiovascolare ", spiegano i ricercatori.

Per raggiungere i loro risultati, il team ha analizzato i dati di 14.289 adulti negli Stati Uniti che facevano parte del terzo sondaggio nazionale sull'esame della salute e della nutrizione.

I soggetti sono stati arruolati nello studio tra il 1988 e il 1994. I campioni di sangue sono stati prelevati da ciascun partecipante al basale dello studio e questi sono stati misurati per i livelli di piombo.

"Il nostro studio stima l'impatto dell'esposizione storica al piombo sugli adulti attualmente di età pari o superiore a 44 anni negli Stati Uniti, la cui esposizione al piombo si è verificata negli anni precedenti l'inizio dello studio", spiega il prof. Lanphear.

Anche bassi livelli di piombo sono dannosi

I livelli di piombo nel sangue al basale variavano da meno di 1 μg / dL a 56 μg / dL. Il livello medio di piombo nel sangue era di 2,7 μg / dL e un totale di 3.632 partecipanti allo studio aveva un livello di 5 μg / dL o superiore.

In una media di 19,3 anni di follow-up, si sono verificati un totale di 4.422 decessi. Di questi, 1.801 provenivano da CVD e 988 da malattie cardiache.

Lo studio ha rivelato che gli adulti che avevano alti livelli di piombo nel sangue avevano il 37% di probabilità in più di morire per tutte le cause durante il periodo di follow-up, rispetto a quelli che avevano un livello inferiore di 1 μg / dL.

Questi soggetti avevano anche il 70% in più di probabilità di morire di CVD e il loro rischio di morte per malattie cardiache era raddoppiato.

Utilizzando questi dati, il team ha calcolato che i livelli di piombo nel sangue superiori a 1 μg / dL sono responsabili di circa 412.000 decessi negli Stati Uniti ogni anno. Di questi, circa 256.000 provengono da CVD.

Questi risultati sono rimasti dopo aver tenuto conto di una serie di possibili fattori confondenti, tra cui età, sesso, indice di massa corporea (BMI) dei partecipanti, dieta, abitudine al fumo e assunzione di alcol.

Esistono "livelli sicuri" di sostanze tossiche?

Il Prof. Lanphear e il team ammettono che ci sono alcune limitazioni alla loro ricerca. Ad esempio, sottolineano che il loro studio si basava su un singolo esame del sangue di ciascun soggetto al basale, quindi non erano in grado di determinare "l'effetto di un'ulteriore esposizione al piombo".

Inoltre, notano che non potevano controllare l'esposizione ad altri contaminanti che potrebbero influire sulla salute cardiovascolare, come l'arsenico o l'inquinamento atmosferico.

Tuttavia, questi risultati indicano che l'esposizione al piombo potrebbe avere un impatto maggiore sulla nostra salute di quanto pensassimo.

"Il nostro studio mette in dubbio l'ipotesi che sostanze tossiche specifiche, come il piombo, abbiano" livelli sicuri "e suggerisce che l'esposizione al piombo ambientale di basso livello è un fattore di rischio principale di morte prematura negli Stati Uniti, in particolare a causa di malattie cardiovascolari".

Prof. Bruce Lanphear

"Attualmente, bassi livelli di esposizione al piombo sono un fattore di rischio importante, ma largamente ignorato, per i decessi per malattie cardiovascolari", aggiunge il Prof. Lanphear.

"Le misure di salute pubblica", prosegue, "come l'abbattimento degli alloggi più vecchi, l'eliminazione graduale dei carburanti contenenti piombo, la sostituzione delle linee idrauliche al piombo e la riduzione delle emissioni dalle fonderie e dagli impianti di batterie al piombo, saranno fondamentali per prevenire l'esposizione al piombo".

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